Vasta classe di composti chimici formati da carbonio e idrogeno molti dei quali gassosi, liquidi o solidi, sono i principali costituenti del greggio e del gas naturale, oltre che di varie sostanze naturali (resine artificiali, caucciù, ecc.). Per la loro diversa struttura hanno proprietà fisiche e chimiche diverse, e possono essere utilizzati in diversi ambiti. La loro caratteristica fondamentale è quella di produrre energia termica per ossidazione rapida (bruciano). Forniscono inoltre la materia prima indispensabile all’industria chimica moderna, e per questo detta petrolchimica.